今年一月,美國的新職業女排聯盟 PVF(Pro Volleyball Federation)正式開打,讓過往沒有完善職業排球聯賽的美國排壇進入新紀元。在眾多好手之中,去年以首屆大學選秀狀元之姿加入哥倫布隊(Columbus Fury)的 Asjia O’Neal,即是相當受到矚目的球星。

 

圖/Pro Volleyball Federation X

O’Neal 對於鎂光燈並不陌生,過去幾年,她已是美國大學女排界的明星球員,在 2022、23 年帶領德州大學完成二連霸,更在去年首次入選國家隊,並在 VNL 預賽中登場。

風光背後,O’Neal 其實因先天的心臟問題經歷過兩次手術,但是她沒有離開這條路,而是更堅定地寫下自己的排球故事。

 

心之所向

O’Neal 出身自運動員家庭,她的父親是已退役的一代 NBA 球星「小歐尼爾」Jermaine O’Neal。O’Neal 也學過籃球,但她並不覺得籃球是屬於她的運動。到了七年級時,一家人搬到德州大城達拉斯,德州的排球風氣興盛,她在同學的邀請之下參加排球隊的練習,對於排球運動的高強度與隊友之間的合作關係非常著迷,就此栽進排球的世界。同一年,德州大學奪下隊史第二冠,更加深了 O’Neal 對排球的憧憬。

 

Asjia O’Neal(左)所穿的 7 號,正是父親 Jermaine 在球員時期的背號(圖/Texas Volleyball X)

O’Neal 具備突出的運動能力與身高,加上勤奮的訓練,讓她在場上的表現越來越亮眼。然而,她先天的心臟問題——二尖瓣閉鎖不全,她的心臟必須更用力運作,才能讓血液流往正確的方向——在這時傳出警訊:醫生警告她的心臟問題惡化,原因很有可能是從事排球的激烈活動。為了繼續待在心愛的排球場上,她在 12 歲的時候接受了開胸手術。

手術過後,O’Neal 順利回到排球場上,並持續展現出過人的能力與成績。青少年時期,她就已經得到許多獎項肯定,連續三年入選全美青女明星隊,也收到大學球隊的入學邀請,而 O’Neal 很快地就決定要加入德州大學。

 

心碎後的浴火重生

O’Neal 在大一沒有出賽,到第二年才正式開啟大學球員生涯。然而,在訓練的過程中,她發現自己容易頭暈、無法負荷長時間的有氧運動,不久後,就在訓練期即將結束之際,她從醫生口中聽到了晴天霹靂的消息。

「你再繼續打排球是不安全的。」

在一次例行回診之中,醫生指出 O’Neal 心臟的情況再次惡化,如果她繼續從事排球這項活動劇烈的運動,對她是有一定風險的。為了她的健康著想,醫生建議她轉換跑道,從事高爾夫球、板球等激烈程度較低的運動。

圖/University of Texas Athletics

「我從來沒有想過我需要動第二次心臟手術。」比起 12 歲的手術,在 20 歲時再次聽到這個消息,甚至讓 O’Neal 感到更衝擊,而且還是在她即將展開大學球季、挑戰更高層級之際,接到可能無法再打排球的消息。

在親友的支持之下,O’Neal 堅定地面對挑戰,父親 Jermaine 也靠著人脈尋求協助,最終,他們聯絡上克里夫蘭的醫院,經過評估後,她得到許可完成賽季,並在球季結束之後,進行了第二次開胸手術。

術後大約六個星期的時間裡,O’Neal 幾乎無力進行任何活動,經過八個月的漫長復健,才終於回到排球場上。解決心臟問題後,她就此一躍成為美國大學界的頂尖快攻手。她幫助德州大學完成二連霸——第二冠的冠軍點,就是由她的再見 ace 所拿下的——甚至改寫了隊史的攔網紀錄,入選全美第一隊,也在 2023 年的 VNL 首度披上國家隊戰袍。

不只是排球

說起自己一路走來的堅持,O’Neal 有著很簡潔明瞭的答案:「我對排球的愛!」對於自己動過心臟手術的經歷,O’Neal 曾經盡可能避而不談。第二次手術後,她更願意分享這些經驗,「訴說我的故事、坦承這一切發生過,我覺得是很重要的。因為這件事情,我才能夠變得更好。」她也希望她的經歷能夠鼓勵那些同樣面臨難關的青年運動員。

 

Asjia O’Neal 在 2023 年首次入選美國國家隊(圖/Volleyball World)

在球場上出色的表現,還有克服難關的韌性,讓 O’Neal 成為許多女孩的看齊對象,她也希望告訴更多女孩——尤其是非裔族群——任何事情都是有可能的。「不論我在場上的成就,能夠在這些女孩眼中有這樣的形象是很不可思議的。」她也發揮自己影響力,持續在性別與種族平權議題之中發聲。

完成大學二連霸後,O’Neal 離開德州大學,進入職業的全新階段,而她對於 PVF 有著很高的期待:「我們有機會能夠在美國打球,實在是非常令人興奮,而且這也是個完美的時機。這項運動(女排)正要起飛!」

正在起飛的,還有 O’Neal 的排球生涯,期待她在職業聯盟和國際賽場上,持續用她的球技與熱情,向大家展現她那熱愛排球的心。

 

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